El inglés en cien palabras

El libro

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En otra ocasión había escuchado un audiolibro sobre cien palabras que hacen parecer inteligente en inglés. Hace unas semanas acabé una historia del inglés en cien palabras, que es un libro que había andado leyendo a golpes ya que el formato -cien capítulos practicamente inconexos- lo favorecía. He leído alguna otra cosa del autor -David Crystal- pero sobre tengo grandes recuerdos de la Enciclopedia Cambridge de la lengua inglesa, de la que tanto aprendí (aunque luego tanto haya olvidado).

Puede decirse que Crystal, residente en Holyhead, es un autor en el sentido de que todos sus libros tratan el mismo tema, aunque sea desde diferentes perspectivas. Estas cien palabras han sido para mí otro modo de recordar las mismas cosas. Aquí la clave estriba en que para comprender de verdad no basta aprender las cosas sino que es también necesario aprender sobre las cosas. En diversos campos he visto a gente quedar bloqueda en su progresión por culpa de la ausencia de marco cognitivo. Se puede tocar el violín muy bien sin saber leer música, pero es mejor saber. Quien quiera entender bien cómo funciona la lengua inglesa debería leer los libros de este hombre.

Y ¿qué palabras se tratan aquí? Todo tipo de palabras, algunas que llegaron con los primeros invasores germánicos de Britannia y otras que les tomaron a los romanos y a los celtas y luego palabras de los vikingos y los normandos y de varias de las culturas con los que los anglófonos han tenido contacto; formas dialectales de Inglaterra y palabras de las otras naciones angloparlantes; palabras que provienn de topónimos, antropónimos y nombres epónimos; eufemismos, onomatopeyas, prefijos, jerga, acrónimos, palabras tabú, juegos de palabras… algunas formas extrañas que incluso nos cuesta entender que sean palabras como el famoso “ok” del que hablamos un día, o la forma y’all como plural de you (que para rizar el rizo puede usarse como singular). Los tipos de palabras son excusas a partir de las que explicar el origen y el desarrollo de la lengua inglesa.

Hablante no nativo de inglés. Certificado Cambridge de nivel avanzado. Quince años viviendo en un país de habla inglesa. ¿De cuántas palabras no conocía el significado?: Dieciséis.

Algunas cosillas para que se vea de qué va esto:

  • La palabra normanda count (conde) no tuvo tanto éxito como su equivalente femenino countess (condesa), probablemente debido a que la pronunciación se asemejaba demasiado a la palabra tabú cunt, lo que permitió la supervivencia de la voz sajona earl (también “conde”).
  • Lo de los nombres colectivos en inglés (school of whales, murder of crows, mass of priests) es algo que tengo que investigar bien porque nunca sé dónde termina la peculiaridad y dónde empieza el chiste.
  • Bagonise es la palabra que más graciosa me ha resultado. Es una invención que refleja el sentimiento agónico de esperar por el equipaje en la cinta transportadora del aeropuerto. Hace poco leí un tuit de un tipo que decía que el idioma inglés va camino de convertirse en un gigantesco juego de palabras recurrente

Quienes dispongan de un cierto talento no precisarán de tales libros para aprender un idioma. Al final esa misión puede reducirse a una cuestión técnica que tiene que ver con memoria, reconocimiento de patrones y cierta gimnasia de lengua. Del mismo modo que no es necesario conocer el repertorio clásico para pulsar adecuadamente la cuerda del violín ni haber leído a Galileo en latín para estar al día en cuestiones astrofísicas. Como creo que la gran mayoría carece de ciertos dones y toda ayuda es poca, creo que cierta contextualización podría resultar provechosa y en ese sentido recomiendo este libro que puede ofrecer ventajas prácticas aunque la principal pueda ser la de su propio disfrute.

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