El mayor espectáculo del mundo

02/01/2017
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El único show en realidad

El nuevo año en el huso horario de Greenwich me sorprendió, con petardos y cohetes, en medio de la lectura del The Greatest Show on Earth de Richard Dawkins. Un par de horas después fue el primer libro que he acabado en 2017.

No estoy cualificado para juzgar un libro que sobre todo de biología (geología también tiene), por lo que apenas puedo dejar unas cuantas notas con cosas que querría recordar. Si sólo se pudiera leer una obra del autor creo que sería preferible escoger El cuento del antepasado, de la que diría que es más completa y donde se repiten muchas de las viñetas que aquí aparecen.

La reiteración no es necesariamente superflua, en especial para aquellos que partimos de un nivel científico bajo. Por ejemplo la explicación sobre el funcionamiento de la datación mediante carbono-14 (y otros marcadores) que aquí parece me ha parecido mejor que las que he leído en otras partes.

"Relojes" radioactivos

“Relojes” radioactivos

Unas cuantas ideas sueltas:

  • La historia sobre el cangrejo samurai y la selección artificial que cuenta Carl Sagan en la serie Cosmos y que llevo décadas creyendo es (con mucha certeza) una explicación incorrecta.
  • La historia de la domesticación de zorros de Beliáyev pone el énfasis en la aparición de ciertas características (orejas menos puntiagudas) no tiene funcionalidad sino que van ligadas a los mismos genes que influyen en la agresividad.
  • Aunque los europeos llevaron los caballos a América del Norte hace cinco siglos, con anterioridad la mayor parte de la evolución del animal había sucedido en aquel continente, desde el que se extendieron al resto del mundo poco antes (“poco” entendido en términos geológicos) de extinguirse allí.
  • ¿En el ser humano existe conexión entre el pasado marino de los ancestros (regulado por mareas que se acompasan a las fases lunares) y el ciclo sexual?
  • Las Galápagos tienen nombres en inglés que no tienen nada que ver con los españoles. Los nombres ingleses, que usó Darwin, tiene resonancias marinas y les fueron puestos por los piratas con anterioridad.
  • Gigantismo y enanismo en islas: La regla general es que los animales grandes se hacen pequeños (había elefantes del tamaño de un perro grande en Sicilia y Creta) y los animales pequeños se hacen grandes (como las tortugas de las Galápagos). Hay varias teorías para explicar la divergencia.
  • Los bichos que implantan sus huevos en otros para que las larvas se los coman desde dentro son las avispas icneumónidas. Me interesa recordar este nombre porque seguro que da para alguna metáfora valiosa en las ciencias sociales.
  • La enfermedad por la que algunas personas no sienten dolor (y acaban quemándose en la ducha o con lesiones no tratadas) se llama insensibilidad congénita al dolor con anhidrosis. (La anhidrosis es la incapacidad de sudar).
  • Los marsupiales australianos, entre ellos mi amigo el tilacino, son otra solución de la naturaleza para ocupar los mismos nichos que los mamíferos placentarios.

Creo que Ramón y Cajal dijo que al carro de la cultura española le faltaba la rueda de la ciencia. En otro libro que he leído recientemente, decían que a pesar de ser una lengua importante en términos demográficos el español está por debajo del lugar que debería ocupar en ciencia y tecnología. Estas cosas son ciertas y creo que su origen hace siglos está en el vínculo entre hispanidad y catolicismo.

En principio parece que la ética (y la cultura y la política) de los países protestantes favoreció el desarrollo científico. Ahora bien, no todos los protestantes son así y de otro modo no se explicarían el primer cápítulo y un apéndice del libro, elaborados a propósito de los evangélicos militantes que hay en los EEUU y que quieren bloquear la enseñanza de la ciencia en las escuelas porque “contradice la Biblia”. Con todo lo malo que tenga el catolicismo, al menos de eso no hay y creo que si el libro se adaptara en vez de traducirse al castellano ambos capítulos podrían omitirse (al final supongo que se traduce haciendo alusión a ese problema local de un país grande).

Es posible que la evolución tardo tanto en descubrirse porque el esencialismo platónico la hace contraintuitiva, pero hay tanta gente que vive en una caverna porque quiere…

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Tilacino cinocéfalo, tigre o lobo marsupial de Tasmania

24/01/2016
Helo aquí

Helo aquí

Como varios fines de semana del año este sábado hemos acudido, una vez más. al Museo de Historia Natural de Merrion sq. A mí me gusta mucho su estilo decimonónico y como soy bastante ignorante en ciencias naturales siempre aprendo alguna cosa nueva. En Dublín se conoce a este museo como The Dead Zoo, y es verdad que hay a quien no le gusta acercarse a ver bichos muertos y taxidermia que a veces es algo chapucera o que, como en el caso del tiburón peregrino que cuelga del techo, se está cayendo a trozos.

Y de espaldas

Y de espaldas

Es más entretenido ir a un zoológico de animales vivos y ver a las buenas bestias corriendo y alimentándose en un decorado similar a su hábitat. Sin embargo, hay al menos hay un animal de este zoo muerto que uno no puede ya encontrar al aire libre en ninguna parte: el tilacino que se extinguió en Tasmania en los años treinta del siglo XX. Por la tarde he estado leyendo sobre este curioso animal, al que yo había oído llamar “tigre” más que otra cosa, aunque nada tenga que ver con los felinos y este nombre sea sólo por causa de sus rayas. Su nombre científico es Thylacinus cynocephalus, que quiere decir animal con bolsillo y cabeza de perro. No sé si lo de bolsillo es por el bolso escrotal de los machos o por el marsupio de las hembras, pero tanto me da.

A mí niña le gusta ir a ver las aves, pero algunos de los depredadores grandes la asustan (¿instinto?). Le he dicho que para que no le dé miedo a lo mejor volvemos el año que viene y me responde que mejor cuando ella tenga ¡ochenta años! Volveré antes seguro, pero estaré muy contento de repetir visita con casi ciento veinte.